Erupción del volcán Tonga: al menos 3 muertos, en medio de una destrucción severa

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©NOAA Una imagen satelital muestra la erupción del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha'apai en el Reino de Tonga en el Pacífico Sur.

Al menos tres personas han muerto en Tonga luego de la erupción volcánica masiva y la posterior ola de tsunami que azotó el fin de semana. Las casas y otros edificios en todo el archipiélago han sufrido daños importantes.

Islas cubiertas de ceniza, decenas de casas destruidas

Según un comunicado de prensa del gobierno de Tonga del martes, las tres muertes son un ciudadano británico y dos ciudadanos de Tonga.

La Organización Mundial de la Salud de la ONU, OMS , ha informado que muchas personas siguen desaparecidas, mientras que alrededor de 90 personas se dirigieron a un lugar seguro en los centros de evacuación en la isla de Eua, y muchas otras huyeron a las casas de amigos y familiares.

En la isla principal de Tongatapu, alrededor de 100 casas han resultado dañadas y 50 completamente destruidas, según la oficina de coordinación humanitaria de la ONU, OCHA , que actualizó a los periodistas en Ginebra el martes. 

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La agencia señaló que aún está en proceso de recopilar información sobre la escala de destrucción, y no ha sido posible contactar con ninguna de las islas de las cadenas Ha’apai et Vava’u.

Las islas Mango y Fonoi, que forman parte de la cadena Ha’apai, son motivo de especial preocupación, dijo el portavoz de OCHA, Jens Laerke, con vuelos de vigilancia que muestran daños generalizados en edificios, e imágenes del Centro de Satélites de la ONU (UNOSAT) muestran que, en la pequeña isla de Nomuka, una de las más cercanas al volcán Hunga Tonga Hunga Ha’apai, 41 de las 104 estructuras visibles han resultado dañadas y casi todas están cubiertas por cenizas, aunque el Centro señala que esta evaluación aún debe ser verificada por equipos sobre el terreno.

El portavoz de la OMS, Christian Lindmeier, dijo a los periodistas el martes que Tongatapu está cubierto por alrededor de dos centímetros de polvo y cenizas volcánicas, lo que genera preocupación por la contaminación del aire, el agua y los alimentos.

Hay algunas noticias positivas, agregó: todas las instalaciones de salud en la isla principal están en pleno funcionamiento y las operaciones de limpieza ya comenzaron.

La mayor erupción en 3 décadas

La erupción volcánica fue la más grande registrada en treinta años. Una enorme nube de humo y cenizas en forma de hongo de 20 km de altura fue seguida por un tsunami, y la erupción se escuchó en lugares tan lejanos como Australia y Nueva Zelanda, lo que provocó advertencias de tsunami en todo el Pacífico.

Olas de hasta 1,2 metros azotaron la capital, Nuku’alofa, cuyos habitantes huyeron a terrenos elevados, dejando casas inundadas, mientras caían del cielo rocas y cenizas.

La OMS informa que el gobierno de Tonga reaccionó rápidamente a la crisis, desplegando un buque de guerra en las islas Ha’api, con un equipo del Equipo de Asistencia Médica de Emergencia de Tonga capacitado por la OMS a bordo, listo para ayudar a los heridos.

El Gobierno está aconsejando a la población de Tonga que permanezca en el interior, use máscaras si tiene que salir y beba agua embotellada para evitar riesgos para la salud derivados de la caída de cenizas.

Una imagen de las Islas Tonga donde caen las cenizas pesadas de la reciente erupción volcánica.
© Fuerza de Defensa de Nueva Zelanda Una imagen de las Islas Tonga donde caen las cenizas pesadas de la reciente erupción volcánica.

El esfuerzo de socorro de emergencia está siendo coordinado por el Equipo Humanitario del Pacífico (PHT), que reúne a las agencias de la ONU, la Cruz Roja y las ONG internacionales, para organizarse sobre el terreno y brindar apoyo al Gobierno de Tonga.

Las prioridades del equipo son ayudar a restablecer las comunicaciones, encontrar formas de transportar la ayuda de emergencia y brindar asesoramiento técnico en temas como garantizar la seguridad del suministro de agua potable, que se ha visto gravemente afectado por la ceniza volcánica.

Las primeras estimaciones de la escala de la crisis han sido transmitidas por el oficial de enlace de la OMS en el país, el Dr. Yutaro Setoya, cuyo teléfono satelital es una de las pocas fuentes de información de la nación isleña.

Los servicios internacionales de teléfono e Internet aún no son confiables, después de que un cable de comunicación submarino clave se cortara durante la erupción. Se estima que tomará varias semanas reparar el cable.

“Yuta ha estado literalmente parado afuera desde el amanecer hasta bien entrada la noche durante los últimos días para asegurarse de que el teléfono pueda alcanzar la señal del satélite y pueda transmitir información vital”, dijo Sean Casey, coordinador del grupo de salud de la OMS para el Pacífico. 

“Todos nosotros aquí en la OMS, y en la familia más amplia de la ONU, estamos pensando en Tonga en este momento y haciendo todo lo posible para apoyar los esfuerzos de respuesta del gobierno”.

Apoyo de Australia y Nueva Zelanda

Hablando en una sesión informativa de la ONU el martes, Jonathan Veitch, Coordinador Residente interino para las Islas del Pacífico, dijo que se envió un equipo de salud de la ONU a Ha’apai para establecer una clínica temporal, debido a la destrucción de las instalaciones de salud allí, y suministrar ayuda de emergencia, incluidos alimentos, agua y tiendas de campaña.

El Sr. Veitch agregó que el apoyo de los donantes vecinos ha sido rápido, particularmente de Australia y Nueva Zelanda, que han desplegado barcos de defensa para brindar ayuda inmediata y equipos urgentes, en particular suministros de agua y saneamiento, y equipos de desalinización para purificar el agua de mar.

Debido a la continua caída de ceniza, ha resultado más difícil de lo esperado abrir el aeropuerto de Tonga, dijo el Sr. Veitch. El aeropuerto permanece cerrado y se limpian hasta 200 metros de ceniza por día. 

El alto funcionario de la ONU señaló que, si bien los vuelos que contienen suministros podrán ingresar a Tonga una vez que el aeropuerto vuelva a abrir, es poco probable que se permita la entrada al personal de la ONU, ya que Tonga tiene políticas estrictas de COVID-19 : el país es uno de los pocos en el mundo se mantenga libre del virus, y es muy cauteloso con la apertura de sus fronteras.


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